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Cuántos son los continentes en la Tierra

Existen distintas teorías respecto a cuánto continentes hay en el mundo. Desde 4 hasta 8. Qué dice la Geografía sobre esto.

Para algunas personas, responder ante la pregunta de cuántos continentes existen en el Planeta Tierra es fácil. Pero para otros, será un tanto complicado. El inconveniente radica, principalmente, en el hecho de que están en pugna diferentes modelos continentales. Y en consecuencia, según algunos teóricos hay 5 continentes, y otros que opinan que el número asciende a 7 plataformas continentales.

Pero, ¿cuál es precisamente la diferencia? ¿por qué existen distintas teorías? ¿cuál es la válida?

Definición de continente

Ya planteamos al comienzo del artículo que la respuesta a cuántos continentes hay en el mundo difiere de una persona a otra. Y respecto sobre qué es un continente también ocurre algo similar. Por eso, veremos a continuación distintos conceptos que analiza la geografía.

Geografia Continentes Comite Olimpico
El comité olímpico, por ejemplo, adopta el modelo de cinco continentes (Imagen: CIO)

Definición de continente según el diccionario

La actual definición de continente apunta a hacer referencia a grandes masas de superficie que cubren el Planeta Tierra.

Según el Diccionario de la Real Academia Española, el significado de continente, en cuanto a Geografía, es: «cada una de las grandes extensiones de tierra separadas por los océanos».

Continente, según criterios

No obstante, el concepto de continente se ha modificado y permanece en constante cambio debido a criterios sociales, culturales y hasta políticos.

Así, como ya veremos, podemos encontrar una teoría que plantea a Europa y Asia, como tradicionalmente se separa, como un mismo continente. De esta manera, quedaría conformado el continente Euroasiático, o EurAsia. O dividir a América del Norte y el Sur.

Antiguamente, la definición sobre qué es un continente era algo ambigua. Así, la diferencia entre una isla y un continente era mínima. Pero con el paso del tiempo, el concepto evolucionó. En la actualidad, continente refiere a una gran extensión de tierra firme que emerge a la superficie. Y se apunta a superficies enormes, dejando de lado a las islas o penínsulas fuera de este concepto.

Pero como mencionamos anteriormente, además de las cuestiones geográficas, también se deben tener en cuenta los criterios etnográficos, es decir, la cultura de los pueblos. De esta manera, la división de los continentes podría cambiar radicalmente, ya que determinadas regiones podrían diferenciarse unas de otras.

Esto sucede, principalmente, con parte de Europa y sectores de Asia. Es por eso que muchos cuestionan la idea de unir en un sólo continente a ambas regiones y considerarla como Eurasia.

Incluso, así echarían por el piso la teoría de considerar Eufrasia. Este modelo continental pretende unir a Europa, África y Asia como un mismo continente.

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(Imagen: AlexCovarrubias)

Modelos continentales

Existen un total de seis (6) modelos continentales. Cada uno de ellos, con sus fundamentos, delimitan la cantidad de continentes que consideran que existen en el mundo. Por un lado, encontramos una teoría que plantea la presencia de sólo 4 continentes. Mientras que en el otro extremo, la idea apunta a la existencia de 8 continentes. Incluso, la ONU adaptó una de estas teorías para aunar criterios.

Modelos de los cuatro continentes

Esta teoría plantea que Europa, Asia y África componen un único continente, al que llaman «Eufrasia». El modelo propone una definición estricta de continente, que consiste en un área de tierra continua. Esta concepción no tiene en cuenta los panales de Suez y Panamá.

Modelo de los cinco continentes

Es el modelo tradicional. Considera sólo los continentes habitados, excluyendo de esta manera a la Antártida. Habitualmente lo observamos representado en los anillos olímpicos. La ONU adoptó este modelo. Los continentes serían: América, Europa, Asia, África y Oceanía.

Modelos de los seis continentes

Existen dos modelos que proponen la teoría de 6 plataformas continentales. Por un lado, el que le suma la Antártida al modelo tradicional. Así, quedarían configurados los continentes Asia, Europa, África, Oceanía, América y Antártida.

Pero por otra parte, también encontramos un modelo continental que si bien plantea la presencia de seis, lo divide de una forma un tanto distinta. Se trata del denominado modelo geológico. Esta concepción propone a Europa y Asia como un sólo continente, llamándolo Eurasia. Además, señala que América se divide en dos. Esta teoría guarda relación con las placas tectónicas continentales. De esta manera, quedarían los continentes Eurasia, América del Norte, América del Sur, África, Oceanía y Antártida.

Modelo de los siete continentes

Esta teoría respeta la división entre Europa y Asia pero se suma a la idea de separar a las américas y tiene en cuenta a la Antártida. Así, quedaría configurado este modelo con Norteamérica, Sudamérica, Asia, Europa, África, Oceanía, Antártida. No obstante, a Oceanía le añade la presencia de una región llamada Sahul, también conocida como continente australiano.

Modelo de los ocho continentes

Recientemente, un grupo de geólogos planteó la existencia de una nueva plataforma continental. Se trata de Zealandia, una superficie mayormente sumergida. Esta teoría considera a Nueva Zelanda y Nueva Caledonia como un continente. Así, quedaría configurado el modelo con Oceanía, Zealandia, África, Antártida, América del Norte, América del Sur, Europa y Asia.

¿Microcontinentes?

La isla de Madagascar, comúnmente la consideran como parte de África. No obstante, según algunas concepciones, podría ser registrada como un «microcontinente» aparte. Esto, debido a que la isla como el continente africano encuentran una separación entre sí por el Oceano Índico.

Algo similar ocurre con las islas de Gran Bretaña e Irlanda, que a pesar de no estar unidas por tierra con Europa se las considera como parte de éste continente. Lo mismo con Australia.

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