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¿Qué es un planeta?

¿Qué es un planeta? ¿Cuáles fueron las diversas definiciones que existieron? ¿Plutón es un planeta?

Un planeta, según la RAE, es un cuerpo celeste sin luz propia que gira en una órbita elíptica alrededor de una estrella, en particular los que giran alrededor del Sol: Mercurio, Venus, la Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno y Plutón.

No obstante, según la Unión Astronómica Internacional, se denomina planeta al cuerpo celeste que posee las siguientes características:

  • Órbita alrededor de una estrella o remanente de ella.
  • Tiene suficiente masa para que su gravedad supere las fuerzas de un cuerpo rígido, de manera que asuma una forma en equilibrio hidrostático (gravedad en el aire).
  • Tiene dominancia orbital, es decir, que impide que otros cuerpos ocupen o invadan su recorrido.
  • No emite luz propia.
Astronomia Sistema Solar
Sistema solar (Imagen: Comfreak)

Definición de planeta a lo largo del tiempo

Sin embargo, no todos los planetas tienen el mismo aspecto o tamaño. Por ejemplo el planeta Tierra predomina el color azul oscuro, debido a la gran presencia de agua. En Marte por su parte tiene una apariencia rojiza y además tiene la mitad de tamaño que el planeta tierra. Saturno, por  su parte, tiene grandes anillos a su alrededor, mientras que Júpiter es el de mayor tamaño de todos, los planetas del sistema solar.

La clasificación de planeta ha ido variando durante los años, si nos ubicamos en la antigua Grecia se consideraba planeta a Venus, Marte, Júpiter y Saturno. Pero, también consideraban que la Luna y el Sol lo eran. Para ellos, un planeta era todo aquello que se encontraba en en el universo y que giraba alrededor de la tierra. Por que en ese tiempo, la tierra era el centro del universo. Es importante recordar que en esa época, no existían todavía los telescopios. 

En XVII, la definición de qué es un planeta cambio, con la llegada del telescopio. El ser humano pudo, empezar a conocer la verdadera naturaleza de los cuerpos celestes que nos rodean y nuestra ubicación en el universo. Se definió a planeta, como un cuerpo celeste que giran alrededor del sol. También, surgieron las definiciones de estrella, satélite natural, con lo que nos dimos cuenta que no éramos el centro del universo.

Astronomia Saturno
(Imagen: Reimund Bertrams)

Planeta enano

La clasificación de planeta, fue variando con los años. En el año 2006, se descubrió un cuerpo celeste denominado Eris, con una masa mayor a la de Plutón. Al poco tiempo se observaron más cuerpos celestes. Una nueva definición surgió a partir de este descubrimiento, planeta enano. Porque sin esta definición nuestro sistema solar, hubiera estado conformado por más de cien planetas. 

Según la UAI, un planeta enano es aquel cuerpo celeste que:

  • Está en órbita alrededor de una estrella (Sol).
  • Tiene suficiente masa para que su propia gravedad haya superado la fuerza de cuerpo rígido, de manera que adquiera un equilibrio hidrostático (forma casi esférica).
  • No es un satélite de un planeta u otro cuerpo no estelar.
  • No ha limpiado la vecindad de su órbita, es decir, que hayan eliminado otros cuerpos más pequeños de su entorno mediante colisiones, capturas o interferencias en su órbita.

Según estas características, la diferencia entre los planetas y los planetas enanos, es que estos últimos no han limpiado la vecindad de su órbita.

Por ende, Plutón dejó de ser considerarse planeta, porque se identificó, por sus características, como planeta enano. 

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