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Cátedra de Geografía Ciencias Sociales

Meridiano de Greenwich

¿Qué es el meridiano de Greenwich? Alguna vez escuchaste sobre este concepto de la geografía. Aunque parezca insignificante, este elemento permite ubicarnos en la superficie de la tierra. Poder conducir de forma eficaz el coche, utilizando el GPS, navegar por el océano, poder encontrar un negocio, pedir comida por delivery, o hasta saber qué hora es actualmente, tiene relación.

Meridianos

Los meridianos son, junto a los paralelos, un conjunto de líneas imaginarias. El meridiano de Greenwich es popular por tratarse del meridiano de referencia, es decir, la línea 0º. El trazado permite, entre otras cosas, definir los husos horarios, medir las longitudes y facilita ubicar cualquier punto del mundo.

Meridianos Paralelos Geografia
Meridianos y paralelos

Como ya mencionamos en otro artículo, los meridianos son un concepto geográfico. Se trata de líneas imaginarias, no físicas, que dividen a la superficie de la Tierra.

Greenwich

Greenwich es el nombre de un distrito de la ciudad de Londres. Esta zona ubicada al Este de la capital de Inglaterra fue escogida para bautizar al meridiano base o primer meridiano por contener al Real Observatorio de Greenwich.

Posee una rica historia marítima, que forma parte del legado británico. Por este hecho, en 1997 la UNESCO lo declaró como Patrimonio de la Humanidad. La organización lo bautizó como «Greenwich Marítimo».

Greenwich
Parque ubicado en Greenwich, Londres (Imagen: David Mark)

En la actualidad, es un sector más de la ciudad de Londres, aunque atrae miles de visitantes de todo el mundo que desean obtener su foto en el ‘centro del planeta tierra’.

Greenwich está ubicada en la latitud de 51°28’38» N y una longitud de 0°0’0″ 0/E.

Historia de los meridianos

Antes de establecer el meridiano de Greenwich como punto de referencia, los países utilizaban distintos modelos. Algunas naciones empleaban su propio meridiano base, mientras que otras compartían uno.

Sin embargo, la utilización de distintos meridianos como base para realizar mapas terrestres y marítimos originaba inconvenientes. Especialmente, en el ámbito del comercio y la navegación por los océanos, tenía sus consecuencias. Uno de los mayores problemas era la pérdida de tiempo traduciendo coordenadas geográficas.

Meridiano El Hierro Geografia
Mapa del meridiano de El Hierro, en España (Imagen: National Library of Norway)

A lo largo de la historia, distintos personajes intentaron establecer un meridiano de referencia, como lo es hoy el de Greenwich. El astrónomo y geográfo griego Claudio Ptolomeo ya había intentado declarar las Islas Canarias, décadas antes de Cristo. Siglos más tarde, el cardenal Richelieu de Francia, en 1634, propuso la isla de El Hierro, ubicada en España.

Pero ninguna de estas opciones logró masificación. Y cada uno de los países del mundo siguió utilizando su propio meridiano para confeccionar mapas terrestres y marítimos.

Conferencia Internacional del Meridiano

No fue hasta el año 1884, que por iniciativa del presidente de Estados Unidos de Norte América, Chester A. Arthur, se llevó a cabo la Conferencia Internacional del Meridiano. De ella participaron 25 países: Alemania, Austria-Hungría, Brasil, Chile, Colombia, Costa Rica, El Salvador, España, Estados Unidos, Francia, Gran Bretaña, Guatemala, Hawái, Italia, Japón, Liberia, México, Paraguay, Países Bajos, Rusia, República Dominicana, Suiza, Suecia, Turquía y Venezuela.

Los representantes de dichos países deliberaron para establecer un meridiano en común y evitar los inconvenientes que generaba emplear distintos puntos de referencia. La consigna fue determinar «un meridiano para ser empleado como longitud cero común y como estándar de tiempo en todo el mundo» (Actas de la Conferencia Internacional del Meridiano de 1884, página 7)

Meridiano Greenwich Geografia
Meridiano de Greenwich en el Real Observatorio (Imagen: Chris O)

Además del meridiano de Greenwich, existió la posibilidad de establecer el primer meridiano o meridiano base en la ciudad de París (Francia) o la isla española de El Hierro. Pero los votantes escogieron la opción inglesa.

Al mismo tiempo, los participantes adhirieron a una serie de acuerdos para unificar criterios. De acuerdo a las fuentes, las naciones pactaron lo siguiente:

  • Es deseable adoptar un único meridiano de referencia que reemplace los numerosos existentes.
  • El meridiano que atraviesa el Real Observatorio de Greenwich será el meridiano inicial.
  • Las longitudes alrededor del globo al este y oeste se tomarán hasta los 180° desde el meridiano inicial.
  • Todos los países adoptarán el día universal.
  • El día universal comienza a medianoche (hora solar) en Greenwich y tendrá una duración de veinticuatro horas.
  • Los días náuticos y astronómicos comenzarán también a medianoche.
  • Se promoverán todos los estudios técnicos para la regulación y difusión de la aplicación del sistema métrico decimal a la división del tiempo y el espacio.

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